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La définition de Trophallaxie


Chez les insectes sociaux, la trophallaxie correspond à la régurgitation de nourriture destinée à un autre membre de la société.


L'histoire de la trophallaxie

Le terme trophallaxie a été créé par William Wheeler, en 1918. Il désigne désigne une régurgitation de nourriture liquide d'un individu sollicité à destination d'un individu solliciteur. Cet aliment provient du jabot, situé sur le trajet du tube digestif à l'avant de l'estomac, où sont stockés les produits récoltés, tels que nectar, le miellat, l'eau. Les sécrétions de plusieurs glandes sont distribuées par trophallaxie.


Le phénomène de trophallaxie en société

À l'intérieur d'une société, ce phénomène peut intervenir entre larve et ouvrière, entre deux individus appartenant à la même caste (deux ouvrières) ou non (reine et ouvrière). Il peut également concerner une ouvrière et un insecte d'une autre espèce, commensal ou symbiote vivant dans la société. Plus rarement, il est pratiqué entre des ouvrières de la même espèce mais n'appartenant pas à la même société. La trophallaxie est particulièrement importante pour la reine et pour les larves, qui ne peuvent s'alimenter elles-mêmes. Aussi, cette régurgitation est précédée par un comportement de sollicitation où interviennent les antennes et les pièces buccales. Pendant l'acte, le sens de circulation peut s'inverser, et on a alors un véritable échange trophallactique. Chez les guêpes, les postures adoptées pendant la trophallaxie traduisent le statut social des deux partenaires.
Par ailleurs, il existe des fourmis vivant en régions désertiques chez lesquelles certaines ouvrières servent de réserve alimentaire à toute la société en stockant dans leur jabot une énorme quantité de nourriture qui est redistribuée par trophallaxie en période de pénurie. Au-delà de ses aspects alimentaires, la trophallaxie est un facteur de l'organisation sociale permettant la circulation de phéromones dans la société.


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