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La définition de Tempérament


Le tempérament désigne un style constitutionnel de comportement qui manifeste une certaine constance selon les circonstances et au cours du temps.


Un regain d'intérêt pour l'étude du tempérament

Après une longue période de désaffectation, les origines et la nature des différences individuelles de développement social et émotionnel sont à nouveau devenu un centre d'intérêt important pour les psychologues. Aussi, la nouvelle approche de l'étude du tempérament rejette les anciennes classifications fixistes qui ne prenaient en compte ni l'évolution liée à l'âge, ni le rôle de l'expérience, ni l'effet des circonstances, comme les typologies de René Le Senne, de Gerardus Heymans et Enno Wiersma, etc...
Aujourd'hui, la référence aux modèles interactionnistes du développement suggère une autre définition des constantes individuelles. Alors que les typologies définissaient les constantes tempéramentales par leur stabilité au cours du temps et selon les circonstances, les études récentes sur l'héritabilité des comportements sociaux et affectifs admettent au contraire que les manifestations du tempérament peuvent varier avec l'âge et avec les exigences formulées à l'égard de l'individu. Par conséquent, il faut rechercher les constantes non dans l'absence de variation mais dans:

  • L'orientation de la variation.
  • Le temps de la variation: il s'agit des accélérations et des décalages dans l'évolution comportementale.
  • La fréquence de la variation: la variabilité des manifestations tempéramentales peut être l'effet d'une plus ou moins grande sensibilité constitutionnelle aux influences environnementales.

Les moyens d'étude du tempérament

Les moyens d'étude du tempérament sont de deux types:

  • L'utilisation d'échelles: celles-ci évaluent la fréquence et l'intensité de comportements relevés par les parents et éducateurs, sur la base de questionnaires. Parmi ces questionnaires, le plus utilisé est le Q sort d'Everett Waters et Kathleen Deane. On s'intéresse alors particulièrement à la sociabilité, au niveau d'activité, au type de réactivité de l'enfant.
    Ce type de témoignage est également étudié avec attention comme un prédicteur éventuel de troubles ultérieurs du développement.

  • L'utilisation de mesures de paramètres comportementaux: Ces mesures sont effectuées dans des situations expérimentales provoquant des émotions (par exemple la falaise visuelle). Les paramètres principaux concernent l'aspect temporel des manifestations (le temps de latence, le temps d'évolution, le temps de récupération) et l'aspect d'intensité. Ces évaluations comportementales du tempérament s'adressent surtout aux très jeunes nourrissons. Aussi, les méthodes fréquemment utilisées sont la méthode des jumeaux et les comparaisons interculturelles.

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